Aproximadamente tres mil millones de neumáticos para automóviles se produjeron en todo el mundo solo en 2019. Los neumáticos de automóvil son el ejemplo clásico de un producto de gran volumen derivado de recursos petrolíferos no renovables que está diseñado para un solo uso; no se ajustan al paradigma deseado de reducir, reutilizar, reciclar.

Algunas llantas viejas se usan como combustible en la industria del cemento o se muelen para obtener migas de caucho y se usan como agente de refuerzo; los padres estarán familiarizados con las alfombras de goma que se usan en los parques infantiles.

Estas son formas ineficientes de utilizar un recurso no renovable. De manera problemática, muchos neumáticos terminan en vertederos donde corren el riesgo de contaminar el medio ambiente local a través del lixiviado ( el líquido que se filtra a través de los vertederos y al suelo ) o peor aún, a través de incendios que liberan gases tóxicos y partículas a la atmósfera .

Antes de los avances en el diseño de automóviles, en particular la llegada de los perfiles radiales y de bandas de acero hace 50 años, los neumáticos debían reemplazarse después de 20.000 a 40.000 kilómetros. Ahora esperamos que los neumáticos duren 100.000 kilómetros. Esa fiabilidad en la carretera hace que los neumáticos sean extremadamente difíciles de reciclar, pero no imposible.

Formas novedosas en que se reciclan las llantas

Se ha descubierto un proceso eficaz y suave que utiliza la química de la silicona para romper los enlaces azufre a azufre que mantienen unidos los neumáticos . Las siliconas cortan selectivamente las conexiones azufre-azufre, dejando solo cadenas orgánicas que pueden aislarse fácilmente y reutilizarse para crear nuevos productos. Este proceso, originalmente diseñado para fabricar nuevas siliconas utilizando cantidades muy pequeñas de catalizador, se ha reutilizado para abordar la sostenibilidad de los neumáticos a base de petróleo.

El proceso químico primero implica cortar los neumáticos en secciones y luego formar migajas en polvo a partir de ellas, pasos que se utilizan actualmente en las plantas comerciales de recuperación de neumáticos. Luego, una reacción suave y rápida producida al calentar este material con siliconas específicas a 100 ° C durante 45 minutos convierte aproximadamente el 90 por ciento de los materiales orgánicos disponibles en un aceite amarillo pálido fácilmente procesado. Las sustancias restantes, como el carbono inorgánico, la sílice, el metal y las fibras de poliéster, se eliminan fácilmente mediante filtración.

Los aceites recuperados de neumáticos usados ​​son muy similares en constitución a los polímeros vírgenes utilizados inicialmente para fabricar neumáticos nuevos. De esta forma se evita producir nuevo caucho.

Y por supuesto están las aplicaciones más conocidas como la impermeabilización con llantas recicladas. Todos estos son esfuerzos que se hacen por conservar el medio ambiente.

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